The Reader, the Writer, and the Review

The  book  is  out.  Congrats.  Everyone  is  overjoyed.  The  writer  has  just  released  a  couple  hundred  pages  of  hard work  and  dedication.  Blood,  sweat,  and  tears  went  into  every  word,  every  edit,  and  each  stylistic  decision  on the font,  spacing,  word  choice,  and  the  cover.

The  reader  has  a  new  book  to  devour.  A  couple  hundred  pages  of  adventure,  heartbreak,  terror,  love,  and  all  else  that  may  lie  within  those  pages.  They  stare  at  the  cover,  hoping  the  inside  is  a  beautiful  as  the  outside, hoping  for  a  new  favorite  book  to  add  to  their  shelves  and  pass  along  to  their  friends  because  that’s  what  a  good  book  is  meant  for.

And  then,  the  book  is  read.  Both  the  writer  and  the  reader  await  the  review.  Often,  this  is  where  the  trouble,  and  an  often  ugly  struggle,  between  the  writer  and  the  reader  lies.

I’ve  been  writing  for  over  a  decade  now.  My  first  memory  of  writing  anything  was  in  the  third  grade  when  I  was  told  to  write  a  story  about  my  summer  vacation.  The  first  day  of  school,  my  teacher  was  speaking  to  my  mom  and  mentioned  that  I  had  written  about  a  really  amazing  summer.  My  mom  had  no  clue  what  she  was  talking  about  because  we  hadn’t  done  anything  except  hang  around  the  house  most  of  the  summer. That’s  my  first  memory  that  hints  at  my  coming  to  realize  that  I  was  a  better  storyteller  than  most.

The  next  year,  I  was  told  to  write  a  short  story  as  my  enrichment  class  project.  Everyone was  to  write  one.  Since  the  class  was  for  gifted  students,  the  group  was  small,  but  when  my  teacher  called  me  to  read  my  story,  she  informed  the  class  that  I  was  the  only  student  to  have  been  descriptive  with  my  work  and  had  received  a  high  grade.

And  thus  was  my  first  encounter  with  a  review.

When  I  was  twelve,  I  discovered  a  website  called  Fanfiction.net.  Being  a  HUGE  Teen  Titans fan,  and  the  show  coming  to  an  end,  I  began  reading  fanfiction  every  chance  I  had.  I’d  spend  hours,  way  past  my  bedtime,  reading  short  stories  and  novels  about  my  beloved  show.  At  some  point,  I  opened  up  Notepad  and  decided  to  write  my  own.  I  was  so  in  love  with  the  show  that  I  wanted  to  add  my  own  voice.

The  site  had  a  review  section.  Each  time  I  posted  a  chapter  or  story,  I’d  wait  for  the  reviews.  I  was  excited  to  hear  feedback,  and  for  the  most  part,  it  was  good.  Other  twelve-year  old’s  in  love  with  my  ideas  for  the  characters,  not  worrying  too  much  about  what  was  written  well  and  what  was  pure  fluff.

And  there  were  a  few  that  would  say  nothing  more  than,  ‘This  story  sucks’  or  ‘Go  kill  yourself’,  because  trolls  have  existed  for  years,  children.

But,  out  of  everything,  I  remember  one  reviewer  setting  aside  the  time  to  write  an  in-depth  review of my  story.  They  started  by  telling  me  how  much  they  thoroughly  enjoyed  it  and  then  by  hoping  to  offer  a  couple  of  insights  that  might  help  me  in  the  future.  I  was  twelve,  so  they  were  actually  much  nicer  than  they  had  to  be  given  the  quality  I  was  putting  out  at  the  time.  They  went  step  by  step  offering  help  with  grammar  mistakes  I  continued  to  make,  word  choices,  dialogue,  crafting  a  fight  scene,  and  countless  others.

At that  moment,  I  was  both  happy  and  sad.  Sad  because,  whether  most  writers  want  to  admit  it  or  not,  we  hope  that  everything  we  write  is  perfect  the  first  time.  There’s  a  lot  of  work  and  love  that  goes  into  what  we  write  and  it’s  a  vulnerable  experience  to  put  something  like  that  out  into  the  world  to  be  judged,  so  selfishly,  we  all  hope  that  people  will  fall  in  love  with  the  story  that  same  way  we  did.

But  I  was  happy  because  someone  cared  enough  about  the  story  to  offer  their  insight.  They  wanted  to  help.  Nothing  was  said  in  a  mean  way,  and  everything  was  a  huge  help.  I  was  offered  advice  that  I  still  adhere  to  this  very  day.  I  am  eternally  grateful  to  this  person  for  their  words.

These  days,  things  are different.  Often,  words  of  advice  are  going  to  be  sent  to  me  personally,  and  even  when  they  sting  the  pride,  I  am  always  so  thankful  because  my  love  for  writing  and  the  want  to  grow  trumps  pride  and  ego.  However,  I’m  not  only  writing  for  enjoyment  now.  This  is  a  career,  and  in  the  writing  world,  where  there  are  consumers,  reviews  are  shaped  a  little  differently  than  they  had  been  back  then.

I’ve  been  reading  since  I  was  a  child.  Even  before  I  began  school,  my  mom  was  buying  me  books  to  read.  I  grasped  a  love  for  reading  very  early  on  and  would  read  anything  placed  into  my  hands.  As  I  got  older,  I  began  discovering  my  own  taste  in  books,  which  lead  me  to  Stephen  King  and  my  love  of  horror  books.  After  reading  my  first  King,  ‘Salem’s  Lot’,  I  began  to  buy  any  horror  book  I  could  find  in  my  local  thrift shops,  chain stores,  and  yard  sales.  I  picked  up  a  lot  of  old,  cheesy  horror  books  based  off  nothing  more  than  the  covers,  and  typically  anything  that  said  ‘horror’  on  the  book.  Quite  a  few  were  duds,  but  most  were  enjoyable.

There  were  no  reviews  on  those  books.  A  lot  of  them,  I  wish  there  had  been.

After  having  trouble  with  a  publishing  company  with  my  first  book,  I  began  to  self-publish  my  books.  It  was  only  then  when  I  discovered  how  much  reviews  mean.

I  am  both  a  writer  and  a  reader but  remembering  to  distinguish  each  is  a  struggle.  I  have  seen  far  too  many  authors  become  personally  offended  by  reviews  of  their  book.  There  have  been  times  when  even  the  slightest  hint  of  a  negative  within  a  review  has  made  me  doubt  myself,  but  that  is  on  us.  This  is  a  business  and  of  course, it’s  going  to  feel  personal,  but  I  swear  to  you  that  it’s  not.  Because  there’s  one  bit  of  advice  that  I  feel  every  writer  should  know,  and  if  you  don’t,  learn  it  quickly.

REVIEWS ARE FOR THE READERS, NOT  THE  WRITER.

Got  it?  Good.  Regular  readers  and  professional  book  bloggers  alike,  they’re  reviewing  the  material  they  read  to  give  an  idea  to  future  readers  about  whether  this  book  is  going  to  pique  their  interest.  Everyone’s  preferences  are  different.  Some  readers  prefer  a  fast  read  to  a  slow  burn,  but  that  doesn’t  mean  your  book  is  horrible.  It  just  means  there  will  be  people  who  prefer  something  faster.  Some  people  prefer  plot  development  over  character  development.   Does  that  mean  you  wrote  the  worst  book  in  the  entire  world  because  your  plot  is  barely  a  plot  at  all?  No.

Reviews  are  the  one  thing  that  can  give  your  readers  an  idea  of  what  the  book  is  like.  Reviews  help  you  find  your  audience.  Reviews  are  like  having  someone  do  the  work  of  marketing  for  you,  so  why  would  you  hate  on  the  people  guiding  your  audience  to  you  and  deterring  those  who  aren’t  away?

I  personally  have  an  issue  with  writers  that  harass  book  bloggers  and  reviewers.  I  read  once  about  a  writer  that  tracked  a  reviewer  down  for  giving  her  a  one-star  review.  That  infuriates  me.  Many  other  writers  and  fans  praised  her  for  doing  so,  but  honestly,  I  would  hate  to  be  so  insecure  that  I’d  feel  the  need  to  harass  someone  that  was  simply  stating  their  opinion. Did  her  entire  ego  rest  on  this  one  person?  If  her  self-worth  and  identity  as  a  writer  hinged  so  much  on  a  stranger’s  review,  I  would  advise  seeking  therapy  and  another  career.

Listen,  there  are  obviously  idiots  out  there  that  leave  low  ratings  with  no  context  on  books,  either  because  they  just  don’t  like  the  book  and  lack  the  ability  to  express  why,  or  because  they’re  trolls.  No  one  is  reading  those  reviews.  Although  I  would  love  to  have  nothing  but  five-star  reviews  on  my  books,  I  tend  to  gravitate toward  three  and  four  when  I  look  into  purchasing  a  book.  I  like  to  have  a  healthy  mix  of  opinions  on  the  story  to  see  if  it  will  work  for  me.

And  then  there  are  other  times  where  I  don’t  look  at  the  reviews  or  ratings  at  all,  simply  because  I  want  the  book  that  badly.

I  still  read  my  reviews  because  it  still  brings  me  joy  that  someone  is  willing  to  take  the  time  to  comment  on  my  books.  Reviews  are  not  easy  to  construct,  and  the  reader  usually  possesses  as  much  talent  as  the  writer  in  order  to  do  so  properly.  I  enjoy  reading  a  well-crafted  review  as  much  as  I  do  a  book  most  times.  And  each  time  someone  comments  on  the  good  points  of  my  work,  it  brings  me  joy.  And  each  time  someone  points  out  the  negative,  I  remind  myself  that  this  is a growing  point  for  me  to  decide  whether  I  agree  or  not.

Because  the  review  wasn’t  made  for  me.  It  was  made  for  you.  I  can  simply  take  pointers  along  the  way.

So,  to  all  of  the  readers  and  reviewers  out  there,  keep  doing  what  you  do.  Your  opinions  are  important,  even  when  others  don’t  agree  with  them  or  treat  you  cruelly  for  not  liking  or  liking  a  certain  book.  Your  opinion  is  relevant and  good  or  bad,  writers  depend  on  them.  Most  of  us  are  not  douchebags  that  will  stalk  you  and  harass  you  for  a  bad  review.  Continue  being  honest,  even  with  my  books,  and  continue  to  speak  your  truth  without  fear.  And  to  be  honest,  any  writer  that  has  an  issue  with  your  review  probably  isn’t  the  best  writer  to  read  and  certainly  not  one  I’d  enjoy  reading.

And  to  all  the  writers.  Humble  yourselves.  Your  book  is  not  for  everyone.  The  lovely  Dita  Von  Teese  said,  “You  can  be  the  ripest,  juiciest  peach  in  the  world,  and  there’s  still  going  to  be  somebody  who  hates  peaches.”  Read  your  reviews,  or  don’t  read  them.  There  are  books  out  there  that  are  written  poorly  and  are  bestsellers.  There  are  books  that  are  written  beautifully  and  may  never  gain  the  recognition  they  deserve.  Just  write  your  book.  Someone  out  there  wants  to  read  it.

 

Christy

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s