Editing and How I Do It

Let  me  preface  this  by  saying  I  absolutely  hate  editing.  I’m  sure  I’m  not  alone  in  this.  Writing  a  book  isn’t  always  the  easiest,  but  the  worst  writing  days  are  still  better  than  the  best  editing  days  for  me,  and  I’d  say  that  was  telling  of  how  much  I  don’t  like  to  edit.

With  that  in  mind,  I  will  say  that  I  have  managed  to  find  a  formula  that  suits  me  for  editing  now  and  makes  the  process  seem  less  painful.  Don’t  get  me  wrong.  It  still  feels  like  I’m  pulling  nails  most  of  the  time,  but  now,  it  feels  like  I  dipped  my  fingers  in  numbing  cream  before  I  did.

Understand  that  everyone  has  a  different  process  and  not  every  tip  I’ll  give  will  work  for  you.  I  have  friends  that  have  no  trouble  editing  while  they  write, but  if  I  attempt  to  edit  while  I’m  writing,  I  often  discourage  myself  from  writing  at  all.  Some  people  prefer  paper  to  a  screen or  vice  versa.  Some  like  to  go  right  into  editing  after  they  finish  a  book.  The  entire  goal  of  editing  for  the  writer  is  finding  a  way  to  read  the  story  in  the  same  light  as  the  reader.

I  feel  that  the  job  of  the  writer,  and  I’m only  speaking  from  the  place  of  a  fiction  writer  and  poet,  is  to  provide  the  story,  which  is  why  my  first  tip  is  to  write  the  book  before  editing  it.  Our  job  isn’t  necessarily  to  write  every  word  correctly  or  know  exactly  when  to  use  a  comma.  Our  first  job  and  most  important  is  to  get  the  story  out.  I’m  sure  some  of  you,  especially  the  grammar  Nazis  cringe  at  that  idea,  but  I  always  think  of  it  like  this:  Think  about  children.  Children  are  often  the  best  storytellers  you  know.  Their  ideas  are  wild  and  imaginative,  and  I  believe  most  writers  are  just  children  in  adult  bodies.  There’s  a  part  of  us  that  never  grows  up  because  we’re  able  to  see  a  random  object  and  turn  it  into  something  magical.  Adults  see  a  closet  door.  Children  see  a  doorway  to  another  world.  Writers  are  able  to  explain  what  that  other  world  is.  If  a  child  tells  you  a  good  story,  it’s  a  good  story. You  wouldn’t  discount  a  child’s  fictional  story  as  being  bad  if  they  didn’t  write  the story  correctly.  It  wasn’t  their  first  job  to  provide  a  perfect  manuscript.  Their  first  job  was  to  tell  the  story,  regardless  of  whether  they  knew  how  to  properly  spell.

Am  I  saying  don’t  have  a  basic  concept  of  spelling,  grammar,  and  punctuation?  Absolutely  not.  But  I  am  saying  that  when  you  begin  writing  a  story,  worrying  too  much  about  these  things  is  pointless.  Your  job  is  to  tell  the story  as  it  needs  to  be  told.  Deciphering  through  the  rummage  afterward  can  wait  for  the  story  to  be  told.

Now,  once  the  story  itself  is  out  of  the  way,  my  best  tip,  and  I  honestly  believe  that  this  is  the  one  that  has  helped  me  tremendously  over  the  years,  is  to  forget  you  wrote  the  book.  The  moment  you  write  that  last  word,  save  it.  Close  the  file,  place  the  manuscript  in  a  drawer,  and  forget  about  it.  I  know  the  excitement  that  comes  with  finishing  a  book.  You  want  to  dive  back  in,  see  how  it  works,  but  you’re  not  getting  a  perfect  representation  of  the  book  that  way.  I  also  suggest  this  before  you  let  anyone  else  read  your  manuscript  as  well.  It’s  okay  to  let  the  story  simmer.  Forget  the  story,  celebrate  finishing  it,  and  start  working  on  something  else.  I  suggest  leaving  the  book  for  as  long  as  you  can  stand.

The  thing  is,  when  you  leave  that  book  to  do  another  project,  you’re  switching  your  mind  to  something  new.  You  have  new  thought  processes  based  on  what  you’re  working  on.  You  switch  the  one-track  line  you  were  on  for  a  new  track.  Doing  this  means  that  when  you  do  come  back  to  that  manuscript,  you  can  view  it  with  a  new  perspective.  You’ll  often  be  surprised  with  what  you  wrote  before  and  be  less  biased  against  your  own  work.  It’s  an  easy  way  to  read  your  book  as  accurately  as  the  reader  will.

So  now,  we’re  actually  editing.  I  know,  it  took  us  a  while  to  get  here,  but  the  preparation  is  just  as  important  as  the  execution.

I  think  most  of  my  tips  will  only  apply  to  writers  of  fictional  work,  but  some  of  these  tips  may  be  more  universal  for  editing  in  general.

My  first  tip  is  to not  edit  the  first  time  you  read  the  manuscript.  I  know but  hear  me  out.  Your first  goal  is  to  simply  write  a  good  book.  Your  second  goal  is  to  make  sure  the  story  you  want  to  tell  is  told.  Once  you’re  satisfied  with  that,  then  you  can  worry  about  the  technicalities.  I  suggest  reading  the  book  without  focusing  too  much  on  whether  you  used  the  right  word  or  comma  placement.  Instead,  read  the  story,  and  when  you  note  something  within  the  plot  that  should  be  changed  or  needs  adjusting,  mark  it  and  leave  your  note.  Your  first  job  is  to  have  the  story  you  want,  and  once  that’s  out  of  the way,  the  rest  is  a  lot  easier.

My  second  tip  is  to  be  aware.  Most  of  us  know  our  shortcomings.  I  know  I  have  trouble  with  determining  ‘went’  or  ‘gone’  when  writing.  I  try  to  remember  this  when  I’m  writing,  but  it’s  just  one  of  those  things  that  I  often  forget  the  rules  of  when  I’ve fallen  into  the  page  and  are  more  focused  on  the  story.  So,  when  I  start  editing,  I  often  check  for  those  words  first.  Any  issue  that  I  know  I  have  trouble  with,  I  will  typically  keep  my  eyes  open  for  to  correct.

Which  brings  me  to  my  third  tip:  The  FIND  tab  is  your  best  friend.  If  you  write  on  a  computer,  as  most  people  now  do,  you’ll  find  that  most  word  processors  have  a  tab  in  the  tools  called  FIND.  Sometimes,  they  even  have  FIND  and  REPLACE.  If  you  know  you  have  trouble  spelling  a  certain  word or  confusing  between  what  is  grammatically  correct,  being  able  to  spell  or  search  for  a  certain  word  is  a  great  tool  to  have  to  specifically  scope  out  these  weak  points. It’s  also  a  good  tool  to  use  to  make  sure  your  document  is  double  spaced  and  single-spaced  after  periods.  I  highly  recommend  making  this  feature  your  new  best  friend.

The  third  tip  is  to  make  a  checklist.  Especially  with  a  manuscript,  you  want  to  be  sure  you  list  the  things  you  may  forget  while  editing.  Make  a  run  through  specifically  to  check  your  headers  and  footers. Page  numbers,  formatting,  spacing  even,  make  a  list  for  these  concerns  and  often  overlooked  issues,  and  then  do  each  one  individually.

I  also  highly  suggest  letting  other  people  read  your  work.  After  having gone through  your  manuscript  and  stopping  at  a  place  you  feel  comfortable  with,  send  it  out.  Whether  you  ask  a  friend  or  family  to proofread  or  simply  read  the  story,  ask  people  to  read  it.  Outside  opinions  are  very  important,  especially  unbiased  ones.  If  you  can  create  a  beta  reader  list  that’s  consistent,  I  highly  recommend  it.  With  Beta  readers,  I  do  suggest  giving  a  deadline,  a  realistic  one,  when  you’d  like  them  to  finish  by.  Life  gets  busy,  but  it’s  often  very  easy  to  simply  forget  you  have  the  manuscript  and  not  read  it,  which  doesn’t  benefit  you  as  a  writer  trying  to  publish  and  can  annoy  the  reader  when  you’re  going  crazy  asking them  if  they’ve  finished  yet.  I’m  not  suggesting  send  your  manuscript  to  a  million  different  strangers, you’ll  do  that  once  you’re  published, but  having  a  healthy  mix  of  people  who  will  honestly  critique  your  work,  enjoy  the  genre  you’re  writing  in,  or  simply  love  you  is  a  great  way  to  have  fresh  eyes  on  the project.  Often, they  can  see  something  you  didn’t  because  you  only  knew  what  you  were  trying  to  say,  not  actually  seeing  what  you  said.

For  this  tip,  I  also  want  to  strongly  encourage  you  to  listen  to  their  opinions  and  critiques.  Yes,  I  know.  When  someone  critiques  your  work,  there’s  a  part  of  you  that  wants  to  defend  the  story  you  wrote.  It’s  natural.  You  spent  months,  maybe  even  years,  working  on  this  manuscript  just  for  someone  to  say  they  disliked  a  certain  part  and  give  their  opinion  as  to  how  to  change  it.  Not  every  opinion  will  be  right,  but  each  opinion  deserves  to  be  considered.  I  can  give  plenty  of  times  that  someone  gave  me  their  honest  opinion  about  a  certain  situation  and  it  proved  to  be  right.  I  think  in  this,  I’m  pretty  open-minded  because  I  trust  those  that  are  willing  to  give  me their  opinions,  but  even  I  have  had  moments  where  I  fought  for  a  certain  idea  in  a  novel  that  I  didn’t  want  to  change  or  cut.  Opinions  are  diverse  but  not  always  right.  But  when  someone  gives  a  critique,  it’s  crucial  to  ask  yourself  if  it’s  wrong  or  if  it’s  pride  that  has  you  against  it.

Editors  are  not  created  equally.  My  first  novel  was  professionally  edited.  Because  of  that,  I  didn’t  read  the  manuscript  before  the  company  published  my  book.  My  thought  was  that  an  editor,  that  I  paid  for,  had  edited  the  book  and  they  knew  a  lot  more  than  I  did.  It  took  another  writing  friend  to  read  my  novel  and  point  out  several  editing  mistakes.  Some  were  even  simple  things,  like  misspelling  a  word,  but  the  one  that  stuck  out  the  most  was  a  phrase  I  used  quite  a  bit.  I  wrote  ‘I  could  care  less’  quite  a  few  times,  and  I  knew  that  wasn’t  the  correct  phrase.  I  had  known  this  before  writing  the  book,  which  meant  that  I  had  either  wrote  it  that  way  without  thinking  about  it  or  they had  edited  it  that  way.  I  was  told  I  needed  to  get  my  money  back,  but  what  I  learned  from  that  experience  was  that  not  to  simply  trust  an  editor’s  work  just  because  they’re  an  editor.

But  I  do  suggest  hiring  an  editor.  Quite  literally,  it’s  their  job.  They  know  what  to  look  for,  how  sentences  should  be  written,  what  words  are  better  suited,  and  they  are  a  blessing  to  writers.  However,  do  your  research.  If  you  can,  read  books  that  they’ve  edited.  See  if  you  notice  inconsistencies.  Finding  someone  that  knows  their  job  and  is  easy  to  work  with  is  a  goal  for  you  as  a  writer.

With  manuscripts,  I  suggest  the  last  edit  through  be  read  in  a  different  format.  Staring  at  a  screen  isn’t  always  the  easiest  way  to  edit  something.  Taking  yourself  from  one  format  to  another,  such  as  printing  out  the  manuscript  or  creating  a  physical  paperback  of  the  book,  is  an  easy  way  to  see  what  you’ve  written  in  a  different  light.  Sometimes,  the  words  are  easier  to  pop  off  the  paper  than  the  screen.

I  also  highly  recommend  reading  the  story  out  loud.  My  uncle  doesn’t  like  to  read.  He  prefers  to  be  read  to.  Want  to  know  how  well  your  book  reads?  Hearing  the  sentences  out  loud  can  help  tremendously  with  the  flow  of  your  work.  You  can  easily  see  what  sentences  need  work  and  what  needs  to  be  changed.  It’s  a  simple  trick  that  can  give  you  a  more  accurate  idea  of  what  your  book  reads  like.

And  finally,  SPELLCHECKERS ARE  NOT  YOUR  BEST  FRIEND.  It’s  easy  to  go  to  a  site  like  Grammarly  or  use  the  spellchecker  in  your  word  processor,  and  though  I  do  recommend  them  highly,  especially  Grammarly,  they  are  not  foolproof.  I  usually  suggest  using  one  first,  for  the  basic  things  like  spellchecking but  don’t  rely  on  them  solely.  They  will  never  know  exactly  what  you  were  trying  to  say  and  often,  overlook  some  of  the  silliest  mistakes.  I  have  an  issue  with  using  the  wrong  pronouns.  I’ll  write  a  sentence  about  a  girl  and  use  ‘he’  to  describe  her.  It’s  an  issue  proofreading  often if  ever,  catches.  So  though  it  may  seem  tedious  and  boring,  read  your  book.

And  that’s  my  last  tip. READ.  By  the  time  your  book  is  ready  to  be  published,  I  can  almost  guarantee  that  you’ll  be  able  to quote  it.  Don’t  be  afraid  to  read  and  reread  your  manuscript  multiple  times.  You  are  the  ultimate  judge  of  your  work.  You  know  your  weaknesses  and  your  strong  points.  You  know  which  sentences  were  written  lazily  and  what  to  look  for.  We  are  often  our  hardest  critics,  so  allow  that  inner  critic  a  crack  at  it,  but  learn  what  is  critique  and  what  isn’t  within  your  own  mind.  If  you  find  yourself  judging  too  harshly,  that’s  when  it’s  time  to  let  another  set  of  eyes  judge  whether  it’s  worth  that  much  critique.

And  that’s  it.  That’s  the  way  I  slowly  lose  my  mind-  I  mean,  edit.  Now  excuse  me,  my  Darlings,  while  I  go  rip  my  fingernails  out.






Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s